Свеча зажигания играет главную роль в процессе зажигания воздушно-топливной смеси. На нее подается напряжение около 20 000 Ватт. Под действием бензина и выхлопных газов она подвергается химической коррозии.

Существуют свечи, в электрод которых вставлен медный стержень, что обеспечивает сопротивление нагреванию и образованию нагара. Также каждая свеча имеет тепловой номинал, который является показателем теплового рассеяния. Обычно он выражается в цифрах, чем меньше цифра, тем медленнее свеча рассеивает теплоту и наоборот. Необходимо использовать свечу, которая соответствует конкретному двигателю и  его условиям эксплуатации. Если использовать свечу со слишком высоким тепловым номиналом, то это может привести к отложениям в конце зажигания, что в свою очередь увеличит потерю электрического тока при старте. А если установить на автомобиль свечу с низким тепловым номиналом, то это может привести к плавлению электродов свечи, а также к заеданию и разгару поршня.

Свечи зажигания относятся к расходным материалам, она имеет определенный срок службы, поэтому необходимо регулярно проверять и заменять их. Как долго будет работать свеча зажигания, зависит от множества факторов. На ее работоспособность может влиять: износ электрода, образование нагара или накопление отложений. Изношенные электроды приводят к затруднительному зажиганию, а накопление отложения, может стать причиной преждевременного воспламенения. Также хотелось бы отметить, что свечи с такими отклонениями могут указывать на неисправность самого двигателя.

В каждой свече есть складки изолятора, которые позволяют улучшить изоляцию и устранить короткое замыкание. Вследствие того что углерод прилипает к концу зажигания, образуя нагар, происходит утечка электрического тока, что в свою очередь может вызвать пропуски зажигания, а следовательно и затруднительный пуск двигателя. По мере увеличения нагара, на свече уменьшается сопротивление изоляции и понижается напряжение на катушке зажигания. Когда напряжение падает ниже допустимой нормы, происходят пропуски зажигания и подавляется образование искр.

На современные автомобили устанавливаются свечи зажигания с резистором, который при запуске двигателя подавляет радиопомехи препятствующие работе автомобильной аудиосистеме. Многие считают, что использование таких типов свечей может привести к увеличению расхода топлива и к уменьшению ускорения. Однако она не оказывает никакого влияния на работу двигателя.